Chiang Mai, de op een na grootste stad van Thailand, mag niet overgeslagen worden als je gaat rondreizen door Thailand. Gelegen in het groene noorden van Thailand is dit vrijwel de populairste stad onder reizigers. De stad is een ideale uitvalsbasis om de schitterende natuur van het noorden te verkennen. Vanuit hier kun je de jungle verkennen per olifant, varen op een houtvlot door kronkelende riviertjes en de bergdorpelingen zoals de Longnecks bezoeken. Daarnaast heeft de plaats een eigen taal, keuken, dans en tradities, en daardoor een geheel eigen sfeer. De bijzondere charme van Chiang Mai en de aanwezigheid van rozenkwekerijen hebben ervoor gezorgd dat ze de bijnaam ‘Roos van het Noorden’ kreeg.

Chiang Mai: Rondreizen in de Roos van het Noorden
Het is een aangename stad waar men rustig kan kuieren over de avondmarkt en in de schaduwrijke straatjes. Men kan er ook de de tempels bewonderen waarvan enkele uit de 13de eeuw stammen. Binnen haar oude stadswallen koestert Chiang Mai bovendien de mooiste schatten van het Thaise handwerk. Er zijn prachtige kloosters, waarvan de Wat Phra Singh, met het beroemde boedhabeeld, de grootste is. Tot de belangrijkste heiligdommen van Thailand behoort het buiten Chiang Mai gelegen 14de eeuws kloostercomplex Wat Doi Suthep, verscholen in de bergen en te bereiken via 290 traptreden. De bevolking van deze stad is zeer kunstzinnig en er worden prachtige dingen gemaakt, o.a. van zijde en kleurrijk papier. Interessant is een bezoek aan het Tribal Research Centre, waar je niet alleen de variatie aan klederdrachten en gebruiksvoorwerpen kunt zien, maar waar tegelijk achtergrondinformatie over de bergvolken van Tibetaans-Burmese oorsprong wordt gegeven.

Olifantentochten, excursies en dagtrips
In deze ‘Roos van het Noorden’ wordt de omgeving niet alleen per olifant verkend. Vanuit Chiang Mai worden veel verschillende safaritochten ondernomen. Deze ‘jungle trekking’ gebeurt ook regelmatig te voet of met een jeep. Vanuit de vallei, waarin de stad ligt, gaat de soms meerdaagse reis vervolgens de bergen in. Hier in de jungle leven een groot aantal verschillende lokale bergstammen, waar overnachting een optie is. Wie minder van avontuur en meer van cultuur houdt, kan het jungle trekking aan zich voorbij laten gaan en in Chiang Mai een bezoek brengen aan één van de driehonderd verschillende tempels, die een goed beeld geven van de culturele historie van deze grote charmante stad Bangkok.

Bezienswaardigheden Chiang Mai
De binnenstad van Chiang Mai alleen al telt meer dan 100 tempels, met nog eens 200 in de directe nabijheid. De tempel Wat Phra Singh (Leeuwengodtempel) aan Sam Lan Road dateert uit 1345 en is een van de belangrijke plaatsen van het Songkran festival als de Phra Buddha Singh als heiligste boeddha van het noorden wordt gewassen.

De Wat Duang Dok aan Suthep Road stamt uit de 14e eeuw, gebouwd in een tuin van de Lanna Thai-monarchen. Het is een favoriete plaats voor fotografen, in het bijzonder vanwege de schitterende zonsondergang en de 500 jaar oude bronzen boeddha.

Wat Chiang Man aan Ratchaphakhinai Road is Chiang Mai’s oudste tempel en dateert uit 1296. De tempel was de woning van Koning Mengrai, de stichter van Chiang Mai.

Wat Chedi Luang heeft een enorme pagode, oorspronkelijk 90 meter hoog, maar door een aardbeving in de 17de eeuw met eenderde ingekort. Vroeger huisde hier de bekende Smaragden Boeddha, nu te zien in Bangkok.

Chiang Mai is Thailand’s belangrijkste centrum voor kwaliteitshandwerk. De bezoeker hoeft slechts de beroemde Night Bazar te bezoeken om zijn slag te kunnen slaan. Een groot voordeel van het winkelen in Chiang Mai is dat men de handwerkers in de stad en omringende dorpen aan het werk kan zien, vooral aan de Bo Sang-San-Kamphaeng Road.

Bezienswaardigheden buiten Changmai
Wat Phra Tat Doi Suthep, 15 kilometer van de stad, is Chiang Mai’s belangrijkste en meest zichtbare herkenningspunt. De tempel kijkt uit over de stad vanuit een begroeid berggebied op een dikke kilometer boven zeeniveau. De tempel dateert uit 1383 en kan vanaf de parkeerplaats net onder de top bereikt worden door het beklimmen van een steile trap met 290 treden. De minder energieke bezoeker kan met een soort kabelbaan omhoog. De gouden pagode bevat stoffelijke resten van Boeddha en trekt boeddhistische pelgrims aan vanuit de hele wereld. Het tempelcomplex biedt een schitterend uitzicht over Chiang Mai en omgeving.

Mae Klang is Chiang Mai’s meest gefotografeerde waterval en ligt op ongeveer 58 kilometer ten westen van de stad, aan de voet van de Doi Inthanon. Het nationale park draagt dezelfde naam. Hier vinden we diverse dorpen van bergstammen.

Elke ochtend, op de Mae Rim Samoeng route, demonstreren getrainde olifanten hun formidabele kunsten. Dit doen zij van 09.30 tot 11.00 uur bij het Mae Sa olifanten trainingscentrum. Het centrum ligt op ongeveer 30 km van de stad. Een interessant olifanten-opvangkamp ligt op bijna 20 km van de stad Lampang. Hier worden zieke en oude olifanten verzorgd.

In Ban Pin, 163 km ten noorden van Chiang Mai, vinden we 50 warmwaterbronnen in een prachtige, bosrijke omgeving. Drie bronnen koken continu en geven een sterke zwavelgeur af.